La queue de sodium de Mercure

La queue de sodium de Mercure
Image Crédit & Copyright: Andrea Alessandrini

Quelle est cette traînée floue émanant de Mercure ? De longues poses de la première planète du Système solaire peuvent mettre en évidence quelque chose de tout à fait inattendu : une queue. L'atmosphère extrêmement ténue de Mercure contient pourtant d'infimes quantités de sodium qui devient luminescent lorsqu'il est ionisé par le rayonnement solaire. Ces particules luminescentes sont également arrachées à la pesanteur de Mercure par ce même rayonnement. Lorsqu'il est ionisé, le sodium brille en jaune, et cela a d'ailleurs longtemps été une propriété utilisée pour l'éclairage public. On voit donc ici Mercure et sa queue de sodium vues grâce à un filtre depuis l'Italie fin mai dernier. Théoriquement annoncée dans les années 1980, la queue de sodium de Mercure a été observée pour la première fois en 2001, et de nombreux détails de la queue ont été révélés par la sonde Messenger de la NASA qui a opéré en orbite autour de Mercure de 2011 à 2015. En général ce sont les comètes qui produisent des queues, comme NEOWISE en ce moment, très bien visible dans une paire de jumelles.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Didier Jamet
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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