Les rayons gamma de WR 104

question posée le 04-04-2020 par Petitgerard Pascal

WR 104 est-elle dangereuse ?

Bonjour Ciel des Hommes

Pourriez vous me dire si l'étoile WR 104 représentera un danger pour la terre lors de son explosion ? Ses rayons gamma vont-ils nous atteindre ?

Je vous remercie

cordialement

Pascal

réponse du 10-04-2020 par Didier Jamet

Bonjour. Il n'y a pas de réponse certaine à cette question.

Ce que l'on sait de WR 104, c'est qu'il s'agit d'une étoile en fin de vie et très massive, plus de 25 fois la masse de notre Soleil. On sait aussi que ces étoiles finissent systématiquement leur vie en supernova, une gigantesque explosion très violente. Étant donné la distance de WR 104, près de 8500 années-lumière, elle ne représente aucun danger pour nous si elle se contente d'exploser en supernova, car une supernova n'est vraiment dangereuse qu'à moins de 25 années-lumière. Sur ce coup là, on a de la marge.

Mais WR 104 peut faire plus, et produire lors de cette explosion ce qu'on appelle un sursaut gamma. La grande incertitude est vraiment là, car on ne sait pas pourquoi certaines étoiles massives se contentent de produire des supernovas, alors que d'autres se compliquent de sursauts gamma. Les sursauts gamma posent un problème plus sérieux car ils sont beaucoup plus violents encore que les supernovas, et propagent l'essentiel de leur rayonnement de façon collimatée, c'est à dire sous la forme d'un faisceau concentré de rayonnement.

Ensuite, il y a une mauvaise nouvelle et plusieurs bonnes nouvelles. La mauvaise nouvelle, c'est que d'après ce qu'on comprend de la géométrie de WR 104, une étude a montré que nous pourrions être dans la ligne de mire de ce faisceau de rayonnement.

La première bonne nouvelle, c'est que d'autres études amènent à penser que nous ne serions pas tant que ça dans l'axe du faisceau, ce qui réduirait la quantité de rayons gamma reçus. La seconde, c'est que WR104 est à plus de 8000 années-lumière de nous, ce qui est considéré comme la dernière distance létale pour notre couche d'ozone. Mais la marge de sécurité n'est pas énorme.

Enfin la troisième bonne nouvelle, c'est que l'explosion terminale de WR104 aura probablement lieu dans plusieurs dizaines voire centaines de milliers d'années. D'ici là, du fait du déplacement relatif du Soleil et de WR104 dans la Voie lactée, notre système solaire ne sera sans doute plus dans l'axe de tir de ce possible sursaut gamma. Alors bien sûr, je ne risque guère d'être démenti de mon vivant, mais j'espère au moins que mes lointains descendants pourront témoigner de la clairvoyance de leur aïeul... ;-)

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