Arp 87, galaxies en voie de fusion

Arp 87, galaxies en voie de fusion
Image Crédit: NASA, ESA, Hubble Space Telescope; Traitement: Douglas Gardner

C'est une danse jusqu'à la mort. Pendant que ces deux galaxies se battent en duel, un pont d'étoiles, de gaz et de poussière se forme entre elles, s'étirant sur plus de 75000 années-lumière. Ce pont de matière est un indice suffisant du fait que ces deux immenses congrégations d'étoiles sont déjà passées très près l'une de l'autre et ont subi de violents effets de marée dus à leur attraction gravitationnelle mutuelle. S'il en fallait une preuve supplémentaire, la galaxie spirale de droite, NGC 3808A, exhibe de nombreux amas de jeunes étoiles bleues produites à l'occasion d'un épisode de flambée d'étoiles. Quant à la galaxie de gauche, NGC 3808B, elle semble enveloppée dans le matériau reliant les deux galaxies qui s'enroule autour d'elle en formant un curieux anneau polaire. Dans son ensemble, ce couple galactique est connu sous le nom de Arp 87 et est morphologiquement classé dans la catégorie dite des galaxies particulières. Alors que de telles interactions se jouent sur plusieurs milliards d'années, ces rencontres rapprochées répétées devraient se solder par la fusion de ces deux galaxies en une seule. Bien que ce scénario semble étonnant, les fusions galactiques seraient chose courante, Arp 87 représentant un simple stade de cet inévitable processus. La paire d'Arp 87 se trouve à quelque 300 millions d'années-lumière de nous dans la constellation du Lion. La galaxie visible par la tranche sur l'extrême gauche de l'image, dans le prolongement de NGC 3808B, est semble-t-il plus éloignée et n'est donc pour le moment pas concernée par la fusion actuellement à l'oeuvre.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Didier Jamet
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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