Rayons cosmiques

Rayons cosmiques
Illustration Crédit: NASA

Avez-vous déjà été frappé par un faisceau de particules de haute énergie en provenance du ciel ? Forcément : ça se produit en permanence. Ce genre de pluie de particules de haute énergie se produit lorsque des rayons cosmiques énergétiques frappent le sommet de l’atmosphère terrestre. Les rayons cosmiques ont été découverts de façon accidentelle en 1912. On sait à présent que la plupart des rayons cosmiques sont en fait des noyaux atomiques, la plupart du temps issus d’atomes d’hydrogène. Mais on en trouve également d’hélium, ou d’éléments plus lourds. L’abondance relative des éléments change avec l’énergie du rayon cosmique. Les rayons cosmiques dotés de la plus haute énergie sont généralement formés des noyaux les plus lourds. Alors que beaucoup des rayons cosmiques des plus basses énergies proviennent du Soleil, les origines des rayons cosmiques dotés de très hautes énergies restent inconnues et font toujours l’objet de recherches. Cette illustration dépeint la façon dont les rayons cosmiques de très haute énergie provoquent des cascades de particules dans l’air. Les rayons cosmiques pourraient jouer un rôle important dans le temps qu’il fait sur Terre. On pense notamment qu’ils pourraient être impliqués dans le déclenchement des éclairs d’orage.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Didier Jamet
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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