Les marches du Rectangle Rouge

Les marches du Rectangle Rouge
Credit: H. Van Winckel (KU Leuven), M. Cohen (UC Berkeley), H. Bond (STScI). T. Gull (GSFC), ESA, NASA

Un X semblant présenter des marches apparaît sur cette image du télescope spatial Hubble de l'intrigante nébuleuse du Rectangle Rouge. Le nuage cosmique poussiéreux a été d'abord identifié comme étant une puissante source de radiations infrarouges et on pense aujourd'hui qu'il contiendrait des grains de poussière glacée et des molécules d'hydrocarbures s'écoulant de l'étoile centrale vieillissante. Alors pourquoi ressemble-t-il à un grand X ? Une explication probable avance que l'étoile centrale - en réalité une paire serrée d'étoiles - serait entourée par un tore de poussière épais qui pince l'écoulement (qui eut été autrement sphérique) pour former des cônes dont la pointe se touche. Puisque nous voyons ce tore de profil, les rebords des cônes semblent former un X. Les marches distinctes suggèrent que l'écoulement se produit de temps à autre. Située à environ 2300 années-lumière en direction de la constellation imaginaire de la Licorne ("Monoceros" en latin), le Rectangle Rouge devrait être transformé en une splendide nébuleuse planétaire à mesure que son étoile centrale froide devient une naine blanche chaude au cours des prochains milliers d'années. Cette image d'Hubble très précise couvre environ un tiers d'année-lumière à la distance du Rectangle Rouge.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Laurent Laveder
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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