L'âge de la Voie Lactée

question posée le 26-05-2013 par Violette

Le groupe de galaxies local NGC 6822

Bonjour et merci pour votre site!

J'ai lu dans un magazine qu'il était possible d'observer l'étoile la plus vieille de notre Voie Lactée. Elle s'appelle HD140283, son âge est estimé à 14,5 milliards d'années!

Il est aussi écrit qu'elle s'est formée très vite après le Big Bang.

Cela signifierait-il que notre galaxie fut l'une des toutes premières galaxies de l'univers?

Sait-on si elle a déjà subi des collisions?

Une galaxie peut-elle "naître" à l'heure actuelle dans l'univers ou bien les cartes sont-elles déjà toutes sur le jeu?

Merci pour vos réponses!

réponse du 01-06-2013 par Fabrice Mottez

HD140283 est une étoile extrêmement pauvre en matériaux lourds (carbone, azote, oxygène, fer etc). Par ailleurs, l'étoile est dans une phase de son évolution où sa luminosité est très sensible à son âge : elle vient de quitter la séquence principale, période durant laquelle elle consume l'hydrogène en son centre, pour devenir une étoile "sous-géante"...

Cette sensibilité de la luminosité à l'âge rend cette étoile très intéressante, d'autant plus qu'à cause de sa faible teneur en métaux, on pense qu'elle est très ancienne.

Et comme cette étoile est (relativement) proche de la nôtre, on voit bien cette étoile on peut mesurer sa distance avec une assez bonne précision, et la mesure de sa luminosité est donc assez précise.

Tout cela a rendu possible la mesure de son grand âge.

On trouve l'âge que vous citez, avec des barres d'erreur (intervalle de valeurs possibles, car l'age cité n'est pas forcément "exact"). Et il se trouve que l'âge de cette étoile est compatible avec l'âge de l'univers (elle n'est pas plus ancienne que lui !) et qu'elle a été créée très tôt.

Cependant, le fait que cette étoile contienne tout de même un peu d'éléments lourds indique que ce n'est pas une étoile primordiale. Autrement dit : il y a eu d'autres étoiles avant celle-ci.

A cette époque, notre galaxie n'existait pas. On sait encore peu comment ont évolué les galaxies, mais il semble très possible qu'il y eut à l'époque de création de HD140283 de nombreuses galaxies naines. Cette étoile aurait pu être dans une de ces galaxies naines et de forme irrégulière. Puis ces galaxies naines sont entrées en collision les unes avec les autres pendant des milliards d'années, formant de grandes galaxies avec des bras spiraux comme la nôtre.

Ainsi HD140283 n'aurait pas été dans notre galaxie, qui n'existait pas. Mais l'étoile aurait été dans une des petites galaxies très anciennes qui ont contribué à former la nôtre.

Le processus de collision avec des petites galaxie continue de nos jours, même pour notre galaxie autour de laquelle tournent plusieurs galaxies naines (dont les nuages de Magellan).

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"La nuit étoilée à Saint-Remy", de Van Gogh.<br>Pour voir l'Univers tel qu'il est, il faut soit la rigueur du scientifique, soit la sensibilité de l'artiste.Tout le reste n'est qu'illusion...
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