Bataille de boules de neige sur Hartley 2

Bataille de boules de neige sur Hartley 2
Crédit: NASA, JPL-Caltech, UMD, EPOXI Mission

D’étonnants jets émanant de la comète Hartley 2 ont été découverts par la sonde spatiale EPOXI lors du survol qu’elle en a effectué en novembre 2010. Sur cette image, on distingue nettement les jets éclairés par le Soleil jaillissant de l’iceberg spatial de 2 km de long qui tourne autour du Soleil entre les orbites de Mars et celle de Jupiter. La comète Hartley 2 est redevenue active récemment tandis qu’elle se rapprochait du Soleil et de sa chaleur. Des analyses préliminaires d’images telles que celle-ci ont déjà montré que les régions lisses situées vers le milieu du noyau sont poreuses et émettent de la vapeur d’eau glacée directement dans l’espace. Par ailleurs, et pour le coup de façon totalement inattendue, les régions rugueuses formant chaque extrémité semblent quant à elles émettre des jets de dioxyde de carbone qui entrainent avec eux de véritables boules de neige, certaines grosses comme des ballons de basket. Ainsi la plupart des points visibles dans l’espace autour de la comète sur cette image pourraient être des boules de neige. Ces jets seront encore étudiés et livreront peut être des détails supplémentaires sur la façon dont les comètes et les astéroïdes se sont formés et ont évolué lors de la prime jeunesse du système solaire. Au rythme actuel d’évaporation, on estime qu’Hartley 2 ne devrait pas éclater avant encore un bon millier d’années.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Didier Jamet
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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