Uranus, la planète cerclée

Uranus, la planète cerclée
Credit: E. Lellouch, T. Encrenaz (Obs. de Paris), J. Cuby , A. Jaunsen (ESO-Chili), VLT Antu, ESO

Oui, elle ressemble à Saturne, mais Saturne est une des quatre planètes géantes de notre système solaire pourvues d'anneaux. Et alors que Saturne a les anneaux les plus brillants, ce système d'anneaux et de lunes appartient en réalité à la planète Uranus, photographiée ici en proche-infrarouge par le télescope Antu de l'observatoire de l'ESO situé au Mont Paranal, au Chili. Etant donné que l'atmosphère de la géante gazeuse Uranus composée notamment de méthane absorbe la lumière du Soleil aux longueurs d'onde du proche-infrarouge, la planète apparaît substantiellement assombrie, améliorant le contraste entre la planète normalement très brillante et les faibles anneaux. En fait, les fins anneaux Uraniens sont presque impossibles à voir en lumière visible avec des télescopes terrestres et ont été découverts seulement en 1977 lorsque des astronomes attentifs ont remarqué les anneaux inconnus jusque là bloquant la lumière des étoiles d'arrière-plan. Les anneaux auraient moins de 100 millions d'années et pourraient être formés de débris provenant d'une collision d'une petite lune avec une comète ou un objet de type astéroïde de passage. Avec des lunes nommées d'après les personnages des pièces de Shakespeare, le lointain monde cerclé d'Uranus a été visité pour la dernière fois en 1986 par la sonde Voyager 2. Retrouvez cette image sur un article consacré au sujet.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Laurent Laveder
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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