La poussière interstellaire

question posée le 07-02-2020 par Hervé Lemay

Poussière interstellaire fractale - Un modèle fractal a permis ici de créer une image plausible de la structure mal connue de la poussière interstellaire
Poussière interstellaire fractale - Un modèle fractal a permis ici de créer une image plausible de la structure mal connue de la poussière interstellaire

Credit & Copyright: E. L. Wright (UCLA)

Vous parlez de poussière dans le cosmos, c'est intéressant, mais de quoi est constituée cette poussière ?

réponse du 11-04-2020 par Didier Jamet

Les grains de poussière interstellaire mesurent généralement moins de 1/1000ème de millimètre (moins d'un micron) et sont des agglutinations de, majoritairement, carbone, silicium et oxygène, avec éventuellement un glaçage d'eau ou d'ammoniac.

Ces éléments lourds sont produits initialement dans les étoiles géantes, qui agissent comme des sortes de forges nucléaires, et relâchés dans l'espace soit par expulsion des couches externes de l'étoile, soit lors des explosions en supernova. Ils s'agglutinent les uns aux autres un peu plus loin de l'étoile ou de l'explosion, lorsque la température retombe, et finissent par former des nuages parfois très épais.

Ils peuvent éventuellement être recyclés lors de la formation d'autres étoiles si les nuages de poussière sont au voisinage de nuages de gaz où les étoiles se forment. C'est ainsi que l'essentiel des éléments lourds, le carbone si précieux pour la vie et l'oxygène pour nos poumons et pour la formation de la couche d'ozone, se trouvaient déjà sur Terre lors de sa formation, puisqu'ils étaient présents dans la nébuleuse protosolaire. Les poussières sont en fait des sortes de cendres fécondes laissées par les précédentes générations d'étoiles. Nous sommes, comme tous les êtres vivants, littéralement des poussières d'étoiles.

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