Comète en désintégration

Comète en désintégration
Crédit: William Reach (SSC/Caltech), et al., JPL, Caltech, NASA

Cette mosaïque en fausses couleurs de la comète désintégrée Schwassmann-Wachmann 3 s’étend sur environ 6 degrés sur le ciel (l’équivalent de douze pleines lunes mises côte à côte) le long de l’orbite de la comète. Enregistrée du 4 au 6 mai 2006 grâce à une caméra infrarouge embarquée à bord du télescope spatial Spitzer, cette image révèle la présence de 45 fragments parmi la soixantaine actuellement cataloguée alphabétiquement. Le fragment le plus brillant en haut à droite de l’image est le Fragment C. Le brillant Fragment B est à gauche et en bas du centre de l’image. À la recherche d’indices sur la façon dont la comète s’est initialement brisée, la vue infrarouge de Spitzer a aussi permis de repérer la piste de poussières laissée bien auparavant, lorsque la comète a commencé à se détériorer lors de précédents passages auprès du Soleil. Les émissions des particules de poussière chauffées par la lumière du Soleil semblent combler l’espace tout au long de l’orbite cométaire. Les fragments vont successivement passer au plus près de la Terre dans les prochains jours, à quelque 10 millions de km, distance qui nous met totalement à l’abri d’un risque de collision avec notre belle planète.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Didier Jamet
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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