Impact : il y a 65 millions d'années

Impact : il y a 65 millions d\'années
Crédit : courtesy V.L. Sharpton, LPI

Qu'est-ce qui a tué les dinosaures ? Leur soudaine disparition il y a 65 millions d'années, avec près de 70 % de toutes les espèces vivantes sur Terre, est connue sous le nom d' événement K-T (extinction de masse Crétacé-Tertiaire). Les géologues et les paléontologues proposent souvent l'idée qu'un grand astéroïde ou comète ayant heurté la Terre était le coupable. Dans une telle catastrophe cosmique, la bonne nouvelle serait que l'impact aurait généré des tempêtes de feu, des raz de marée, des tremblements de Terre et des ouragans. Du côté des mauvaises nouvelles... les débris projetés dans l'atmosphère aurait eut un sérieux impact sur l'environnement, créant de longues périodes d'obscurité, de basses températures et des pluies acides - provoquant une extinction à l'échelle planétaire. En 1990, un excitant soutient à cette théorie est venu des révélations du cosmochimiste Alan Hildebrand, concernant une structure en forme d'anneau de 180 km de diamètre (âgée de 65 millions d'années), encore détectable sous les couches de sédiments dans la péninsule du Yucatan (au Mexique). Les contours de la structure, appelée cratère Chicxulub (du nom du village local), sont visibles sur le schéma ci-dessus représentant la gravité et le champ magnétique de la région. De plus, le cratère est cohérent avec l'impact d'un astéroïde de taille suffisante (de 10 à 20 km de diamètre) pouvant engendrer cette fracture. Ce serait une sacrée coïncidence qu'une structure date de même période que l'événement K-T, alors que l'on pense pour le moment qu'un impact semblable se produit seulement une fois tous les 100 millions d'années.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Laurent Laveder
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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