Parallaxe

question posée le 29-09-2009 par Guerin

Bonsoir

pourquoi dans le dictionnaire de votre site il n'y a pas le mot PARALLAXE, car j'aimerais bien avoir une explication simple et pres de la réalité.

merci

réponse du 31-12-2010 par Fabrice Mottez

Quand on regarde une étoile dans le ciel, sa position n'est pas tout à fait immuable. En effet, en tournant autour du Soleil, le Terre change de place (le changement est maximal sur un intervalle de 6 mois). Puisqu'on n'est pas tout à fait à la même place, la position apparente des étoiles change légèrement. Les étoiles les moins éloignées sont celles qui bougent le plus en apparence. On mesure ce déplacement apparent des étoiles, sur un intervalle de 6 mois. On le mesure comme un angle, comme toutes les positions apparentes. C'est un angle très petit, qu'on appelle la parallaxe.

Plus l'astre observé est lointain, plus sa parallaxe est petite.

Pour vous faire une idée pratique de ce qu'est la parallaxe, tendez votre pouce à bout de bras, et regardez d'un oeil, puis d'un autre. Par rapport au paysage en arrière plan, vous voyez votre pouce changer de place. C'est un effet de parallaxe. C'est celle de votre pouce qui se voit le plus car il est plus proche de vous que l'arrière plan. Ici, ce qui provoque le changement de point de vue n'est pas l'écart entre les positions de la Terre en six mois, mais la distance entre vos yeux.

Comme on sait de combien se déplace la Terre en 6 mois (300 millions de kilomètres), en connaissant la parallaxe, on peut déduire la distance de l'étoile. C'est ainsi que les astronomes ont pu calculer la distance des étoiles les plus proches.

Pour les astres plus lointains, la parallaxe est si petite qu'on ne peut la mesurer. Alors, il n'est pas toujours possible de bien connaître leur distance. Il existe d'autres méthodes de mesures, assez indirectes, pas valables pour tous les astres, et moins précises.

Depuis la Terre, on peut mesurer la parallaxe de quelques centaines d'étoiles. Depuis l'espace, on peut en mesurer des centaines de milliers. Les européens sont à la pointe dans ce domaine. En effet l'agence spatiale européenne a lancé le premier satellite de mesure des parallaxes, Hipparcos. La prochaine génération de satellite de mesure de la parallaxe sera GAIA, toujours européen. Le lancement du satellite est prévu pour 2012.

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