Vénus et les Pléiades

article original publié par Science @ Nasa
auteur : Docteur Tony Phillips
traduction de Didier Jamet
1er AVRIL 2004

Probablement la plus belle image de la pouponnière d’étoiles des Pléiades. N\'escomptez pas obtenir un tel résultat ce week-end !
Probablement la plus belle image de la pouponnière d’étoiles des Pléiades. N'escomptez pas obtenir un tel résultat ce week-end !

David Malin (AAO), ROE, Télescope UKS

Ce week-end, la planète Vénus croisera la route de l’amas d’étoiles des Pléiades. Une rencontre sublime et rarissime à ne rater sous aucun prétexte.

Les Pléiades sont insaisissables. Il n’est pas rare qu’on les trouve sans les chercher. On les perçoit mieux en vision périphérique, une petite surprise qui jaillit du ciel alors que vous regardez ailleurs.

Vénus, c’est tout le contraire. Eblouissante, suffisamment brillante pour projeter une ombre très ténue, elle rayonne dans le ciel du soir et capte toute votre attention dès que vous levez les yeux au ciel. Vous ne pouvez pas vous empêcher de la regarder.

Ce week-end, Vénus et les Pléiades seront rassemblées. Cela se produit tous les 8 ans. Vénus traverse l’amas des Pléiades et, bien que ces deux objets soient très dissemblables, ils se marient merveilleusement.

Regardez le ciel ce soir jeudi 1er avril 2004 ( carte du ciel ), vers l’Ouest. Vénus est cette " étoile " incroyablement brillante à mi-hauteur dans le ciel. Juste au-dessus de Venus, vous trouverez les Pléiades, souvent confondues avec la Petite Ourse car les étoiles très faiblement lumineuses qui composent l’amas des Pléiades ont exactement la même forme, mais en réduction.

Si vous pouvez observer le ciel plusieurs soirs de suite, vous pourrez vous rendre compte de la rapidité avec laquelle Vénus se déplace dans le ciel. Vendredi 2 avril ( carte du ciel ), Vénus se superposera aux Pléiades. Samedi 3 avril ( carte du ciel ), Vénus sera encore dans l’amas, mais au niveau de la " poignée " de la petite casserole que forment les principales étoiles de l’amas de Pléiades. Dimanche 4 avril ( carte du ciel ), Vénus aura complètement quitté l’amas. Les Pléiades et Vénus auront comme échangé leur place par rapport à leurs positions relatives du premier avril.

Et pendant que vous contemplerez ce spectacle, voici deux ou trois choses que vous allez pouvoir méditer au sujet des Pléiades et de Vénus

Les Pléiades sont une assemblée d’étoiles encore en enfance. Elles se sont formées à partir d’un nuage de gaz interstellaire qui a commencé à se contracter il y a à peine 100 millions d’années, à une époque où les dinosaures régnaient en maître sur terre. Les plus grandes et les plus brillantes étoiles de l’amas ont une couleur blanche avec des éclats bleutés, et sont environ 5 fois plus grandes que notre propre Soleil.

Les Pléiades n’existaient donc pas quand Vénus a commencé d’émerger de la nébuleuse protosolaire il y a 4,5 milliards d’années de cela. Personne ne sait à quoi ressemblait Vénus en ces premiers temps du Système Solaire. Elle était peut-être un luxuriant paradis terrestre semblable à notre planète. Pourtant aujourd’hui, c’est un enfer. Un effet de serre fulgurant a très vite porté la surface de Vénus à une température dépassant les 450° celsius, soit une température suffisante pour fondre du plomb. L’atmosphère de Vénus, continuellement chargée de nuages denses et gris gavés d’acide sulfurique, nous empêche d’observer directement la surface de la planète. Les nuages étouffants de Vénus se sont avérés être d’excellents réflecteurs de la lumière du Soleil, c’est pourquoi elle est si brillante.

Vue depuis la Terre, Vénus brille environ 600 fois plus qu’Alcyone, la plus brillante des étoiles des Pléiades. Pendant le week-end, essayez d’observer les Pléiades avec une paire de jumelles. Vous verrez alors des dizaines de faibles étoiles invisibles à l’œil nu. En comparaison, la brillante Vénus apparaît comme une Supernova !

Mais en fait, c’est juste une planète déjà âgée traversant une pouponnière d’étoiles. Et c’est magnifique.

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