Après une collision de galaxies

Après une collision de galaxies
Image Crédit & Copyright: Steve Mazlin, Warren Keller, and Steve Menaker (SSRO / UNC / PROMPT / CTIO)

Les astronomes doivent parfois se muer en détectives lorsqu'ils veulent comprendre des images aussi saisissantes que celle de NGC 1316, à 76 millions d'années de nous dans la constellation du Fourneau. Leur enquête révèle que NGC 1316 est une énorme galaxie elliptique qui a commencé, il y a quelque 100 millions d'années de cela, à dévorer une de ses petites voisines, la galaxie spirale NGC 1317, juste au-dessus d'elle. Les principaux indices en faveur de ce scénario sont les sombres veines de poussière caractéristiques d'une galaxie spirale, ainsi que les faibles tourbillons de gaz et d'étoiles qui forment comme des ailes de raie manta de part et d'autre de la galaxie et bien visibles sur cette image. Ce qui reste en revanche à élucider, c'est la taille inhabituellement réduite des amas globulaires, les faibles points lumineux perceptibles dans l'image. La plupart des galaxies elliptiques ont en effet des amas globulaires plus nombreux et mieux fournis que ceux de NGC 1316. Cependant ces derniers sont trop anciens pour avoir été formés par la récente collision avec la petite spirale. Une hypothèse voudrait que ces amas soient en fait une survivance d'une galaxie encore plus ancienne et qui aurait été précédemment absorbée par NGC 1316. Autre attribut surprenant de NGC 1316, également appelée Fornax A : ses lobes de gaz géants, très fortes sources de rayonnement radio.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Didier Jamet
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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