La queue de la comète Lovejoy

La queue de la comète Lovejoy
Image Crédit & Copyright: Rogelio Bernal Andreo (Deep Sky Colors)

Se déployant dans la partie boréale du ciel terrestre, la comète Lovejoy, avec sa chevelure verte et sa queue d'ions bleutée, occupe toute la diagonale de ce champ d'étoiles de la constellation du Taureau dans lequel elle se trouvait le 13 janvier dernier. En haut à gauche, on peut voir à titre de comparaison la place qu'occuperait la pleine lune dans le même champ. On constate que la chevelure de Lovejoy est à peine plus petite que la pleine lune, quoique nettement moins brillante. Quant à sa queue, elle est ici visible sur 8 diamètres lunaires. Etant donné la distance de 75 millions de kilomètres qui nous sépare de la comète, cela correspond à plus de 5 millions de kilomètres. Soufflés par le vent solaire, les courants d'ions formant la queue se développent dans la direction opposée au Soleil alors que la comète Lovejoy approche du périhélie, le point de son orbite le plus proche de notre étoile qu'elle atteindra le 30 janvier. Tandis que la fluorescence du carbone diatomique (C2) sous l'effet du rayonnement solaire donne sa couleur verte à la chevelure, la pâle teinte bleutée de la queue est due aux émissions du monoxyde de carbone ionisé.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Didier Jamet
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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 www2.ess.ucla.edu
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Comet Lovejoy’s colourful coma - Newbury Astronomical Society
 newburyastro.org.uk
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