Du nouveau sur Encelade

Du nouveau sur Encelade
Image Crédit: Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA

Une mer souterraine est-elle à l'origine des fontaines de glace qui jaillissent d'étranges formations géologiques qualifiées de « rayures de Tigre » à la surface d'Encelade ? Une partie de ces particules de glace stagne au-dessus du pôle sud d'Encelade tandis qu'une autre finit par former l'insolite anneau E de Saturne. C'est la sonde spatiale Cassini, en orbite autour de Saturne, qui a mis en évidence l'existence de ces fontaines de glace. L'image d'aujourd'hui nous montre Encelade à haute résolution et en fausses couleurs qui permettent de faire ressortir les rayures de Tigre, en bleu. La raison pour laquelle Encelade est si active est encore une énigme complète, surtout si l'on compare sa situation avec celle de sa voisine Mimas, complètement morte. Il y a quelque temps, une analyse de poussières capturées par Cassini a révélé la présence de sodium, comme on s'attendrait à en trouver en provenance d'un océan salé. Cependant des observations menées depuis la Terre des particules de glace formant l'anneau E et qui proviennent d'Encelade n'a pas retrouvé le sodium annoncé. Plus récemment encore, une analyse fine des déviations de la course de la sonde Cassini a donné un résultat compatible avec la présence d'un océan souterrain. En filigrane de ces recherches transparaît bien sûr la question de savoir si Encelade pourrait être un milieu favorable à l'apparition de la vie.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Didier Jamet
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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