Courants d'étoiles autour de NGC 474

Courants d\'étoiles autour de NGC 474
Image Crédit & Copyright: P.-A. Duc (CEA, CFHT), Atlas 3D Collaboration

Que se passe-t-il autour de la galaxie NGC 474 ? De multiples couches d'émission dessinent des figures étrangement complexes et pour le moins inattendues, compte tenu de l'apparence relativement lisse de cette galaxie elliptique lorsqu'elle est observée avec plus de recul. L'origine de ces coquilles est actuellement inconnue, mais elles pourraient trouver leur source dans des phénomènes de traîne gravitationnelle liés à des débris résultant de l'absorption de moult petites galaxies au cours des derniers milliards d'années. Autre explication possible, ces coquilles pourraient être comme les rides à la surface d'un lac, en fait des ondes de densité liées à la collision en cours avec la galaxie spirale située au dessus de NGC 474. Quelle qu'en soit la cause, cette image vient spectaculairement illustrer le consensus grandissant selon lequel les halos extérieurs de la plupart des grandes galaxies ne sont pas complètement étales mais présentent des complexités induites par de fréquentes interactions avec de petites galaxies proches, voire absorptions. Le halo de notre propre galaxie, la Voie Lactée, est un bon exemple de cette complexité inattendue. NGC 474 s'étend sur environ 250 000 années-lumière et se trouve à 100 millions d'années-lumière dans la constellation des Poissons.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Didier Jamet
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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