La plus dense des galaxies

La plus dense des galaxies

Le brillant noyau et la périphérie de la galaxie elliptique géante M60 (alias NGC 4649) écrasent le coin supérieur gauche de cette image du télescope spatial Hubble. Distante de quelque 54 millions d'années-lumière et large de 120 000 autres, M60 est une des plus grandes galaxies du proche amas de la Vierge. En comparaison, la galaxie naine ultra compacte apparaissant sous la forme d'un pâté rond et lumineux, un peu en dessous du centre de l'image, fait pâle figure. Cependant cette galaxie en apparence insignifiante et désignée sous la référence M60-UCD1 pourrait bien être la plus dense galaxie de l'univers proche. Concentrant la moitié de sa masse totale, estimée à 200 millions de masses solaires, dans un rayon de seulement 80 années-lumière, les étoiles des régions internes de M60-UCD1 sont en moyenne 25 fois plus proches les unes des autres qu'au voisinage du Soleil. Explorant la nature de M60-UCD1, les astronomes essayent de déterminer si les galaxies naines ultra compactes ne seraient pas les anciennes parties centrales de plus grandes galaxies démembrées par effet de marée gravitationnelle, ou bien de massifs amas globulaires évolués. Récemment découverte, une brillante source X en son centre pourrait être la signature d'un trou noir supermassif, ce qui irait plutôt dans le sens de l'hypothèse d'un vestige galactique.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Didier Jamet
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

Dans notre dictionnaire de l'astronomie...

La Galaxie d’Andromède, M 31, est l’objet céleste le plus lointain visible à l’œil nu. Elle est distante de 2,2 millions d’années lumière, ce qui signifie que la pale tache de lumière que chacun peut apercevoir les soirs d’été a été émise à l ‘époque où nos ancêtres Australopithèques commençaient à aménager des abris pour se protéger du froid et des prédateurs… Saisissant vertige de l’Espace et du Temps dû à la vitesse prodigieuse, mais limitée, de la lumière. Que serons devenus les Hommes quand arrivera sur Terre la lumière émise aujourd’hui ?…
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