M31 et M33, promises l'une à l'autre

M31 et M33, promises l\'une à l\'autre
Image Crédit & Copyright: Rogelio Bernal Andreo (Deep Sky Colors)

Séparées par environ 14 degrés d'arc (l'équivalent de 28 pleines lunes) dans le ciel terrestre, les galaxies spirales M31, à gauche, et M33 font toutes deux parties du Groupe Local de galaxies, auquel appartient également notre propre Voie lactée. Cette mosaïque d'images à grand champ a saisi de nombreux détails des structures spirales de ces deux galaxies. Entre les deux se trouve la brillante étoile Mirach, Beta de la constellation d'Andromède. Si maintenant on considère les choses en trois dimensions, en distances réelles et plus seulement apparentes, M31, la grande galaxie d'Andromède, se trouve à quelque 2,5 millions d'années-lumière de nous tandis que M33, la galaxie du triangle, est à environ 3 millions d'années-lumière. Mirach n'est quant à elle qu'à 200 années-lumière de nous, parmi les fins nuages de poussière qui dérivent à quelques centaines d'années-lumière au-dessus du plan galactique. Même si elles semblent ici relativement éloignées, M31 et M33 sont en interacton gravitationnelle forte. Les radio-astronomes ont découvert des signes d'un pont d'hydrogène neutre entre les deux galaxies, indice d'une proximité beaucoup plus grande par le passé. D'après ces mesures et d'autres, les simulations prédisent que notre propre Voie lactée, M31 et M33 passeront très près les unes des autres à l'avenir, et finiront peut-être par fusionner d'ici quelques milliards d'années.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Didier Jamet
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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