Thétys et les anneaux de Saturne

Thétys et les anneaux de Saturne
Image Crédit: Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA

Quel âge ont les anneaux de Saturne ? Il est possible que les anneaux se soient formés relativement récemment à l'échelle de l'histoire du système solaire, il y a une centaine de millions d'années, lorsque un objet de la taille de la Lune se serait désintégré près de Saturne sous les effets de marée de la géante. Parmi les indices qui vont dans ce sens, on peut citer une analyse montrant l'instabilité des anneaux et le fait qu'ils soient si brillants et relativement peu affectés par leurs collisions pourtant continuelles avec de petits météores sombres. Des données plus récentes suggèrent à l'inverse que certains des anneaux de Saturne pourraient être vieux de plusieurs milliards d'années, et donc presque aussi vieux que Saturne elle-même. L'examen des images de la sonde Cassini montre que des particules des anneaux de Saturne se regroupent temporairement et entrent en collision, recyclant efficacement les particules des anneaux en ramenant à leur surface de la glace fraîche et brillante. Dans le même ordre d'idée, sur cette image prise par Cassini en octobre 2011, la lune Thétys avec les anneaux à l'arrière plan a probablement vu son éclat rehaussé par un décapage de particules de glace en provenance de sa voisine Encelade.

L'image d'astronomie du jour (Astronomy Picture Of the Day - APOD)
Traduction réalisée par Didier Jamet
> lire le texte original sur le site de la NASA
Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
Représentant technique de la Nasa : Jay Norris
Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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