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Aurores boréales et australes

En survolant une aurore australe
Crédit: ISS Expedition 23, ISAL, NASA

question posée le 28-02-2016 par Kristen, de Pierrefonds

Pourquoi n'y a-t-il pas d'aurores boréales ou australes partout sur Terre?

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réponse du 28-02-2016 , par Thibaut Alexandre

Heureusement pour nous, le champ magnétique terrestre nous protège des tempêtes de radiations solaires. Ce champ magnétique peut être caricaturé en un aimant géant. Ce "bouclier" connait cependant des faiblesses au niveau de ses pôles (pôles Nord et Sud magnétiques), et c'est par là que pénètrent les particules solaires qui, en agissant avec les atomes de notre haute atmosphère, provoquent ce qu'on appelle des aurores boréales ou australes. La zone où elles se forment ressemble à un anneau entourant le pôle magnétique, ce qu'on appelle un arc auroral. Cet arc étant assez proche du pôle magnétique, voilà pourquoi on observe principalement les aurores boréales ou australes aux hautes latitudes terrestres. Cependant, en période de forte activité solaire, le champ magnétique terrestre peut être fortement secoué, faisant gonfler l'arc auroral. Voilà pourquoi on observe de temps en temps des aurores jusqu'en France. Et exceptionnellement, à l'occasion d'éruptions solaires supergéantes, il peut arriver qu'on puisse observer des aurores partout sur Terre. Pour l'instant, la seule fois où ce genre de phénomène est arrivé s'est passé en 1859 (événement de Carrington). Et au vu des conséquences à l'époque (fils télégraphiques brûlés par exemple), on peut redouter de ce qu'il pourrait arriver dans notre monde actuel, où l'électronique est partout.

 

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