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WR 104 peut-elle être dangereuse ?

WR 104 est-elle dangereuse ?
Image Credit & Copyright: P. Tuthill (U. Sydney) & J. Monnier (U. Michigan), Keck Obs., ARC, NSF

question posée le 01-07-2014 par Astrowill, de Ciel

Bonsoir , Tout est dans le titre , dans l'une de vos APOD , vous parliez de la fameuse étoile WR104 , cet astre peut il être dangereux ? bien cordialement

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réponse du 20-08-2014 , par Fabrice Mottez

Les étoiles Wolf Rayet (WR, dont WR104 est un exemple) sont des étoiles massives, dont la vie brève se termine peut-être en supernova. Une supernova est une étoile qui explose, devenant alors, pendant environ 2 mois aussi brillante que le reste de la Galaxie. WR104 est située à une distance estimée entre 5000 et plus de 8000 années lumière. La distance dangereuse pour une supernova est de 25 années lumière. Donc si WR104 explose en supernova, nous devrions avoir un beau spectacle, mais la vie terrestre ne serait pas mise en danger.

Une étoile explose sous forme de supernova quand sa masse dépasse 8 fois la masse du Soleil.

Il se trouve que les étoiles Wolf Rayet comme WR104 sont très massives (plusieurs dizaines de masses solaires), et il y a une suspicion qu'au lieu d'exploser en supernova, leur fin serait encore plus violente. Elles pourraient être la cause de sursauts gamma. Les sursauts gamma sont des émissions de rayons gamma brèves (1 seconde, ou quelque minutes) très puissantes, émises selon un faisceau très étroit. C'est à dire que les rayons gamma seraient émis comme dans le faisceau de lumière d'un projecteur, et pas comme la lumière d'une ampoule normale qui éclaire dans toutes les directions.

Si la terre est dans le faisceau d'un sursaut gamma, à une distance de moins de 8000 années lumière, alors, il y a un danger de destruction rapide (quelques secondes) d'une grande partie de la couche d'ozone. Or la couche d'ozone nous protège des rayons ultraviolets dangereux du Soleil (les UV de classe C). Il y a donc une menace pour les être vivants à la surface de la Terre.

Actuellement, aucune étoile Wolf Rayet (WR) n'a été prise en flagrant délit de sursaut gamma. On n'est donc pas certain que WR104 explose sous cette forme.

Qu'a WR104 de spécial par rapport aux autres étoiles WR ? La direction de son axe de rotation est apparemment relativement proche de la direction du système solaire. Certains estiment que notre système solaire serait à 16 degrés de l'axe de rotation de l'étoile. Or cet axe serait aussi celui du faisceau gamma lors de l'explosion. Mais il n'y a pas un consensus très clair sur l'orientation de cet axe pour WR104 ; il y a plusieurs indices qui suggèrent des résultats différents.

Bref, les WR explosent peut-être sous forme de sursauts gamma. Les sursauts gamma sont dangereux si on est à moins de 8000 années lumière, et dans une direction déterminée par rapport à l'axe de rotation de l'étoile. Avec WR104, qui est à la limite de la distance dangereuse, il se peut qu'on soit au voisinage de cette direction (mais pas en plein dans l'axe). Il y a donc peut-être un danger. Peut-être pas.

Encore une chose : nous avons, nous, et les prochaines générations d'humains, assez peu de risques/chances de voir WR104 exploser. En effet, l'explosion de WR104 pourrait se passer dans les prochains 100 000 ans, c'est à dire que la probabilité est faible pour que cela se passe demain.

 

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