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Ciel des Hommes

Sursauts gamma

article de Didier Jamet

paru le 24 février 2002

Les sursauts gamma sont des bouffées brutales de rayons gamma et X accompagnées de rayonnement radio, suivies parfois d’une émission optique appelée lueur tardive. C’est le phénomène le plus énergétique qu’on puisse rencontrer dans l’Univers après le big-bang lui-même. Il s’en produit tous les jours, ce qui en fait un phénomène extremement banal, bien que parfaitement inexpliqué.

À la décharge des scientifiques, reconnaissons qu’ils n’ont pu commencer à les étudier que depuis peu de temps. En effet, le sujet est longtemps resté tabou : détecté en 1973 par des satellites espions censés ne pas exister surveillant les explosions nucléaires, les militaires n’ont révélé que tardivement aux scientifiques civils l’existence du phénomène.

Quelle est leur origine ? Sont ils proches ou lointains ? fusion de trous noirs, d’étoiles à neutrons, trous noirs " chargés ", effondrements d’étoiles hypermassives ? Les explications concurrentes ne manquent pas, et elles ne font qu’illustrer la perplexité des scientifiques devant le phénomène. Chaque modèle tente de rendre compte de plusieurs aspects des observations, mais aucun ne parvient à en rassembler l’intégralité en un tout cohérent. Bref, le mystère reste entier

L ‘étude des sursauts gamma est donc un passionnant champ d’investigation, assez ingrat pour le moment, mais c’est justement en " tapant dans le dur " que se font les plus grandes découvertes : imaginez que vous perdiez vos clés en pleine nuit, le long d’une allée mal éclairée. Iriez-vous les chercher dans la rue d’à côté sous pretexte qu’elle est mieux éclairée ?

Les scientifiques font comme vous, ils préfèrent tatonner un peu à l’aveugle là où ils pensent qu’il y a quelque chose d’intéressant, plutôt que de choisir le chemin d’une facilité trompeuse. Alors accordons leur le droit de zigzaguer encore un peu entre les théories, ils sont sur le bon chemin.

 

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Taches solaires
Un des plus lointains sursauts gamma jamais détecté, GRB 000131, à 11 milliards d’années-lumière. D’abord signalé par la sonde Ulysse le 31 janvier 2000, puis observé par le télescope Européen géant VLT. Il est à peine visible, au bout de la petite flèche blanche en haut de l’image. La brillante tache de lumière avec aigrette à la gauche de l’image est en fait une étoile de notre galaxie en premier plan.
Crédit : Observatoire Européen Austral

 

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