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Ciel des Hommes

Le point sur notre visiteur interstellaire

Vendredi 3 novembre 2017

Voyageant à très haute vitesse le long d'une trajectoire fortement hyperbolique qui l'a amené à dessiner une sorte d'épingle à cheveu lors de son passage à proximité du Soleil, l'objet à présent désigné comme A/2017 U1 est le premier corps céleste connu à provenir sans aucun doute de l'espace interstellaire. Minuscule point lumineux sur cette image ayant nécessité pas moins de 5 minutes de pose au foyer du télescope William Herschel des Îles Canaries le 28 octobre dernier, ce visiteur interstellaire présente toutes les caractéristiques d'un astéroïde et est par exemple totalement dépourvu de la moindre activité cométaire. C'est l'astronome Rob Weryk (IfA) qui a le premier détecté A/2017 U1 sur des images obtenues le 19 octobre par le réseau Pan-STARRS. A/2017 U1 se dirige à présent vers les confins du système solaire, qu'il est destiné à quitter définitivement. Depuis la Terre, il n'est déjà plus visible que dans les plus grands télescopes. Si son origine extrasolaire a été établie à partir des caractéristiques de son orbite, on ignore encore sa provenance et le temps depuis lequel il dérive ainsi parmi les étoiles de la Voie lactée. Sa vitesse de croisière interstellaire serait d'environ 26 kilomètres par seconde, à rapprocher des 17 kilomètres par seconde de la sonde Voyager 1, le seul vaisseau spatial d'origine humaine à avoir actuellement atteint le milieu interstellaire.

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Image Crédit: Alan Fitzsimmons (ARC, Queen's University Belfast), Isaac Newton Group

Traduction réalisée par : Didier Jamet  > lire le texte original

Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)

Représentant technique de la Nasa : Jay Norris

Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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