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Ciel des Hommes

La plus dense des galaxies

Vendredi 4 octobre 2013

Le brillant noyau et la périphérie de la galaxie elliptique géante M60 (alias NGC 4649) écrasent le coin supérieur gauche de cette image du télescope spatial Hubble. Distante de quelque 54 millions d'années-lumière et large de 120 000 autres, M60 est une des plus grandes galaxies du proche amas de la Vierge. En comparaison, la galaxie naine ultra compacte apparaissant sous la forme d'un pâté rond et lumineux, un peu en dessous du centre de l'image, fait pâle figure. Cependant cette galaxie en apparence insignifiante et désignée sous la référence M60-UCD1 pourrait bien être la plus dense galaxie de l'univers proche. Concentrant la moitié de sa masse totale, estimée à 200 millions de masses solaires, dans un rayon de seulement 80 années-lumière, les étoiles des régions internes de M60-UCD1 sont en moyenne 25 fois plus proches les unes des autres qu'au voisinage du Soleil. Explorant la nature de M60-UCD1, les astronomes essayent de déterminer si les galaxies naines ultra compactes ne seraient pas les anciennes parties centrales de plus grandes galaxies démembrées par effet de marée gravitationnelle, ou bien de massifs amas globulaires évolués. Récemment découverte, une brillante source X en son centre pourrait être la signature d'un trou noir supermassif, ce qui irait plutôt dans le sens de l'hypothèse d'un vestige galactique.

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Crédit: NASA, ESA, Hubble Heritage Team (STScI/AURA), Jay Strader (Michigan St. Univ.) et al.

Traduction réalisée par : Didier Jamet  > lire le texte original

Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)

Représentant technique de la Nasa : Jay Norris

Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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