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Ciel des Hommes

Bételgeuse en gros plan

Mercredi 5 août 2009

La meilleure image obtenue à ce jour de Bételgeuse révèle une étoile gigantesque en train de s’évaporer doucement. Bételgeuse, également appelée Alpha Orionis, est une des plus grandes et des plus brillantes étoiles connues. Elle apparaît sous la forme d’un astre orangé aisément visible à l’œil nu dans la constellation hivernale familière d’Orion. Cette récente image prise par le télescope européen VLT installé au Chili est parvenue non seulement à résoudre le disque de Bételgeuse mais aussi un vaste et jusqu’ici inconnu panache de gaz qui l’environne. Ce panache donne des indications très nettes sur la façon dont cette étoile massive perd peu à peu de sa masse tandis qu’elle approche de sa fin de vie. Inversement, une série de précédentes observations avait indiqué que la surface de Bételgeuse s’était notablement réduite au cours des dernières décennies. Si Bételgeuse, une supergéante rouge située à quelque 640 années-lumière de nous, se trouvait en lieu et place du Soleil, son panache de gaz engloberait jusqu’à l’orbite de Jupiter. Bételgeuse changeant d’éclat de façon très irrégulière, des observations ultérieures permettront peut-être de déterminer si ces changement sont corrélés à son apparence. Bételgeuse est un des meilleures candidates susceptibles de finir sa vie sous la forme d’une spectaculaire supernova au cours des prochains milliers d’années.

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Crédit: NaCo, VLT, ESO

Traduction réalisée par : Didier Jamet  > lire le texte original

Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)

Représentant technique de la Nasa : Jay Norris

Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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