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Ciel des Hommes

Terrain sombre sur Japet

Mardi 3 janvier 2006

Pourquoi de grandes régions de Japet sont-elles aussi sombres que du charbon ? Personne n'en connaît parfaitement la raison. Japet, la troisième plus grande lune de Saturne, a été inspectée une fois de plus en fin d'année lorsque la sonde Cassini en orbite autour de Saturne a frôlé l'énigmatique monde. La matière sombre couvre la plupart de la surface visible sur l'image ci-dessus, tandis qu'une petite portion claire proche du sommet est d'une couleur et d'une réflectivité plus typique des autres lunes de Saturne. La matière inconnue couvre environ la moitié de la grande lune de 1500 km de diamètre. La matière est si sombre qu'elle réfléchit moins de 5 % de la lumière du Soleil. Elle recouvre les cratères, ce qui prouve qu'elle a été répandue après que les cratères se sont formés. Japet a d'autres structures inexpliquées. La partie brillante de Japet est couverte de longues et fines traînées inexpliquées. L'orbite de Japet est elle-aussi inhabituelle, fortement inclinée par rapport au plan de l'orbite de Saturne : 50 degrés. Une étrange fracture d'environ 13 km de haut parcourt presque entièrement Japet au niveau de l'équateur et est visible près du bas de l'image. Etrangement, cette fracture est presque exactement parallèle à l'équateur de Japet. La forme exacte de Japet demeure indéterminée, mais des images indiquent qu'elle est assez étrange, un peu comme une noix. Des recherches sur la formation et l'histoire de la mystérieuse Japet sont en cours.

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Crédit: Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA

Traduction réalisée par : Laurent Laveder  > lire le texte original

Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)

Représentant technique de la Nasa : Jay Norris

Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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